Este año se ha alcanzado otro gran hito en la música popular de Jamaica ya que nos encontramos celebrando los 50 años desde la aparición del Rocksteady, uno de los principales géneros de la música popular de la isla, ya que estos ritmos aparecieron a finales de 1966.

El Rocksteady tiene un lugar de honor por ser el precursor de reggae, y como tal, tiene que ser considerado como un importante componente de esta cultura musical.

Rocksteady - Ken Boothe
Ken Boothe

Durante el año 1966, uno de los años más memorables de la historia de Jamaica, se inauguró el Festival Song Competition, el país recibió la visita de su Majestad Imperial el Emperador Haile Selassie el 21 de abril, y además coincidió con la aparición en los escenarios de Bob Marley and The Wailers como una poderosa fuerza musical. Por último, hay que recordar que este año también fue el año cero del Imperio Marley con el matrimonio de Marley y Alpharita Anderson, más conocida como Rita Marley.

En medio de todo esto, la música rocksteady fue tomando su forma a través de varios músicos que experimentaban con el ritmo ska existente. La sensación general era que una serie de cantantes y músicos se estaban volviendo un poco incómodos con el frenético ritmo de ska y se quería frenar la tendencia de ese ritmo. Tal vez el primer plato que se pudo degustar de este cambio musical fue el de Delroy Wilson y su Dancing Mood de Studio 1, del que también hay que recordar otras canciones como Riding for a Fall, Ungrateful Baby e Impossible.

Por entonces también se realizaron otras grabaciones con un ritmo semejante, entre todas ellas podríamos destacar a Bob Andy y su I’ve Got to Go Back Home o a Ken Boothe con sus The Train is Coming, I Don’t Want To See You Cry o Don’t Cry Little Girl. Utilizando el mismo tempo, que se podría calificar como «Ska de transición», The Gaylads se unieron al movimiento con Stop Making Love Beside Me, You’ll Never Leave Him y No Good Girl… todas ellas con el sello de Studio 1.

Según fue avanzando ese año, se pudo notar la desaparición gradual de los vientos que dominaron en el Ska y la introducción de las primeras líneas de bajo más profundas con cortes como Girl I’ve got a Date de Alton Ellis, I’m the Toughest de Peter Tosh, I’m Gonna Take Over de The Ethiopians o People Gonna Dance All Night de The Tartans.

La mayoría de los musicólogos, sin embargo, tienden a coincidir en que el cambio más positivo hacia la creación del ritmo rocksteady vino con la grabación del Take it Easy de Hopeton Lewis, a finales de 1966. Ciertamente a Lewis se le dieron todos los créditos por esta hazaña, pero el genio de la guitarra Lynn Taitt jugó un papel aún más crucial a la hora de crear el ritmo.

Él fue quien entró en contacto con Lewis para registrar este tema con su banda, Lynn Taitt and The Jets. Cuando Hopeton Lewis llegó a los Federal Estudios con Take It Easy, Taitt pensó que el ritmo era demasiado rápido, así que le propuso hacer un ritmo mas tranquilo. La música lenta tiene más espacios para hacer otras melodías, por lo que se pudo añadir una línea de bajo distinta.

Esa fue la primera canción lenta y hasta entonces todo lo demás había sido Ska«, enfatizó Taitt.

Casi al mismo tiempo, Taitt también estaba ayudando a Roy Shirley para crear Hold Them, una joya del rocksteady, junto al productor Joe Gibbs. Pero a diferencia de Lewis, Shirley sabía exactamente lo que quería oír. Ese tema fue el primero que incluyó el sonido «One Drop» en la música popular de Jamaica, y de hecho, se convirtió en la piedra angular del Rocksteady.

Se podría decir que el rocksteady fue construido alrededor del «One Drop» de la batería, que se caracterizaba por un fuerte acento entre el segundo y cuarto tiempo de cada compás, interpretado por el bombo y la caja. Más tarde a estos ritmos se les sumaría un órgano o una guitarra suffle, dando un sabor similar al tradicional mento, junto a un pequeño toque de R&B, con ello se creó la música Reggae que ha llegado hasta nuestros días.

Slim Smith, Roy Shirley y Franklyn White crearon a The Uniques. Por esa formación luego pasarían Jimmy Riley y Lloyd Charmer. Ellos grabaron una pieza clave en estos orígenes llamada People’s Rock Steady con Bunny Lee como productor, que también se reivindica como la primera canción de este estilo.

Otros artistas y canciones que ayudaron a sentar las bases de este género fueron Alton Ellis y sus Girl I’ve Got a Date, Cry Tough o Get Ready To Do Rocksteady; Derrick Morgan con Tougher Than Tough; o Desmond Dekker and The Aces con el mítico 007 Shanty Town.

La música Rocksteady sacudió todas las pistas de baile a finales de aquel 1966 con sus ritmos y melodías para luego dar paso a la música Reggae, como ya os habíamos comentado, puesto que a mediados de los años 70’s el reggae se convirtió en el género musical mas célebre y popular de Jamaica.

Por cierto, aprovechamos para recordar el artículo sobre los Rude Boys o la selección especial de vídeos en directo de Rocksteady.

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